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可愛くない肉食パンダ「始熊猫」が人気の草食パンダになった理由

ジャイアントパンダ(大熊猫)の祖先である肉食動物「始熊猫」が竹や笹などを主食とするように進化した理由、それはなんと「お肉の美味しさが分からなくなった」からでした。

更新日: 2016年08月15日

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パンダの祖先、可愛げのない「始熊猫」

ジャイアントパンダの先祖とされる肉食動物。

今や動物界の超VIPであるジャイアントパンダの祖先がこいつだ!
名前は、「始熊猫」
読み方は、「シシュウマオ」

「はじめパンダ」とは読みません。

棲んでいたのは、ユーラシア大陸の熱帯多雨林。
分布としてはかなり広い地域に棲んでいたようだ。
最終的にジャイアントパンダになって、中国の四川に流れ着いたと言う感じだろうか。

800万年前にいたパンダの先祖、始熊猫 このころは肉食で、笹を食すようになったのは300万年ほど前 pic.twitter.com/jM9mnSP0PC

肉食から草食へ。ジャイアントパンダに進化した始熊猫

老若男女から高い支持を得る中国産の動物。
始熊猫から進化したと考えられている。

思わず「可愛い~♪」と声をあげてしまう人気者のパンダですが、そのパンダが、笹や竹を常食しているのは有名ですよね。

パンダはご存知のように、竹や笹を食べる「草食動物」です。

しかしパンダは、熊の仲間なので、もともとは肉食または雑食であったといわれています。

しかし、その先祖「始熊猫」は肉食でした。

もうすでに肉食は行わず(まれにネズミや死肉を喰らうそうだ)、消化しづらそうな竹や笹、竹の子などの硬い植物オンリーの食生活になっている。

彼らはなぜ肉食を捨て、竹や笹を食べるようになったのでしょうか。

肉食の始熊猫はなぜ草食のパンダになったか

パンダは、消化器官からその昔は肉食だったと推測されています。それが何故竹ばかりを食べるようになったのでしょうか?

イヌやネコを含む肉食類の簡単な系統図の一番上に、ホッキョクグマとジャイアント・パンダが分かれたのが1900万年前、そしてパンダが草食に変わり始めた700万年前、さらに完全に草食になったのが200万年前と描かれています。

肉食→植物に完全に食性を変えたのだから、消化器官は植物対応の進化しただろうと思われるが、実は何も変わっていない
植物を消化するには適さない祖先譲りそのままの肉食獣の消化器官なのだ!!

実はジャイアントパンダは今も、草食には適していない体になっているといいます。

実際、パンダの消化器官は、肉食動物の特徴を持っています。パンダの腸の長さは、体長の 4.1~7.7倍 で、熊などの肉食類と同じです。

パンダの腸は短く、草食動物である牛の腸の5分の1ほどの長さしかありません。

まだパンダの腸が竹や笹を食べるのに適さないことを示す生理現象がある!!実は1ヶ月に1度、拳ほどの粘膜の塊を排出する。これは腸粘膜が剥離した塊なのだ!!
食性が合わないために1ヶ月に1度、腸粘膜を更新する必要があるというわけだ。これはかなりの痛みをともない、しばらくパンダは元気がなくなってしまうほどだという。

竹や笹は植物繊維質が多い多いため、パンダは定期的に腸粘膜の再生をしなければならず、腸内の粘液を排泄するため毎月1~2回は腹痛を起こすそうです。

熊の系統図。
もうひとつのパンダ「レッサーパンダ(小熊猫)」は、ジャイアントパンダよりも古く枝分かれしているようです。

パンダは身を守る環境で暮らすことを選んで、食べるものについて今までの食べ物を諦め、体の消化器には無理でも1年中好きなだけ食べれる竹を選んだのです。

ジャイアントパンダ「お肉の美味しさがわからない」

ジャイアントパンダが、肉食のクマ科に属しながら竹を主食にしているのは、進化の過程で肉の「うまみ」を感じる味覚を失った可能性が高いことがわかった。

今年の初めにジャイアント・パンダのゲノム解析の結果が発表された時に、彼らの肉の「旨味」を感じるレセプタータンパク質の遺伝子が壊れていることがわかったことと、彼らの持っているタンパク質分解酵素などは肉食のクマとほとんど違いがないことから、彼らが肉食から草食(笹食)に変わった決定的原因は、この旨味レセプターの変異だったことが推測されています。

旨味遺伝子は1000万年前から130万年前のどこか、おそらく420万年前頃に遺伝子が機能しなくなったと推測されています。

この遺伝子変化が起こらなければ、今でもパンダは肉食を含む雑食クマだった可能性があるというわけです。

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