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老化が進むと若返る!? 不老不死の『ベニクラゲ』に見る生命の神秘

体長1cmにも満たない小さなクラゲ、「ベニクラゲ」をご存知ですか。このクラゲ、実は人類が究極の夢として想い描いている「不老不死」を実現してしまっている生物なのです。このメカニズムが解明されたら、将来的に人間の不老不死という夢に応用されるかも!?

更新日: 2014年07月05日

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不老不死の生物、ベニクラゲとは

世界中の温帯から熱帯にかけての海域に分布するクラゲの一種。

体長1cmにも満たない小さなクラゲ

世界中に広く分布する、最大でも1cm程度の大きさのクラゲです。

性的に成熟した(有性生殖が可能な)個体がポリプ期へ退行可能という特徴的な生活環を持つことで知られる

老化した個体が、再び若返るという生物界の常識破りとして知られています。

ベニクラゲといっても、映像や写真で見るかぎり紅色ではなく、半透明の美しい体をしています

透けて見える消化器が赤色であるため「ベニクラゲ」と名付けられました。

ベニクラゲの“不老不死”

彼らは老化した後、一度さなぎのような状態となり、そして再び蘇る。

1996年に、イタリアのレッチェ大学のボエロ博士のグループがベニクラゲの若返り現象を発見した

ボエロ博士のグループの学生が、水槽に入れておいたベニクラゲの世話を忘れ、長時間ほったらかしにしていました。
しばらくして、とっくに全滅してしまっただろうと思って中を覗いてみると、クラゲの死体は見あたらず、 そこには生まれたばかりの赤ちゃんクラゲの姿があったといいます。

一般にクラゲの仲間は、成熟し子孫を残した後、徐々に衰弱し海中に溶けて消滅します。しかし、ベニクラゲは衰弱した後、クラゲの成長段階である"ポリプ"と呼ばれる状態に"若返り"し、"ポリプ"から再びベニクラゲが生まれてくる

ベニクラゲの成体に強い刺激を与えると、水底に沈んで動かなくなる。そして次第に肉団子のような状態になり、そこから2日ほどで走根と呼ばれる根が伸張し、新しいポリプが生まれてきます。
他のクラゲでは、このような若返り減少は確認されておらず、有性生殖が終わったら身体がバラバラになり溶けてしまうとのことです。

この一連のサイクルを無限に繰り返すことから「不老不死」と言われる

死んだような状態になってから復活するまでに丸二日かかります。この奇跡の48時間で彼らは完全によみがえり、新しい一生が始まるのです

顕微鏡映像で見ると、若い細胞がどんどん増殖して新しい姿を形作ってゆくのが分かるようです。

今まで筋肉であった組織は卵や精子、神経細胞などに変わり、今までと異なる組織に変化させることが可能だということが明らかになっている

海水の状態によっては、不老不死能力を発揮することができないこともわかっています

海水の温度が適切でなかったり、汚れた海水の中では生まれ変わることができないそうです。

そのメカニズムは謎だらけ

この神秘的能力を身に付けた理由やそのメカニズムは未だに解明されていないが、今その仕組みを解明しようとする試みが進んでいる

細胞分裂の制限となっているテロメアを上手く修復したり、老化時に若いころの遺伝子配列を再び読み込みんで姿を変えるしくみがあると考えられている

もしこの若返りの仕組みが解明されれば、人間など他の生物にも応用できる可能性があるとのこと。

研究者達はベニクラゲの遺伝子が不老不死という能力を獲得したのなら、人間の遺伝子にもその可能性があるかもしれないってことで研究をしている

この不老のメカニズムが解明されれば、ノーベル賞を超えるような大業績となることは間違いがないでしょう

天寿を全うして死ぬ直前に、赤ちゃんにまで若返り、また新しい人生を始めることができるなんて、考えるだけでも楽しいじゃないですか!

若返りができるのなら、記憶を保ったまま赤ちゃんになりたいなー。

Twitterの声

ベニクラゲ ふつうクラゲは衰弱したら水に溶けておしまいやけどこいつは衰弱したら岩にくっついてポリプ(赤ちゃん)に戻ってまた成長するらしい。どんな遺伝子持ってるねん!すごすぎ! pic.twitter.com/NQnLHQFvNc

ベニクラゲは不老不死のクラゲとして有名だが、一説によると既に5億年生きているものもいるとされている。

例の論文が捏造であったとしても、細胞を刺激によって分化前の状態に戻ること自体は存在すると思う。植物では挿し木等で非常に身近だし、イモリは腕や眼を損傷しても近辺の細胞が脱分化して再生する。また、ベニクラゲはストレスによって分化前の状態に若返ることが知られている。

ベニクラゲ飼いたいなー ベニクラゲは老化したら赤ちゃんまで戻れる世界で唯一の不老不死の生物。でも天敵が多く弱いので食べられるまで。不老不死って幸せなのかな。結末が必ず寿命以外っていうのも悲しい。限りある命だからこそ時間を大切に命を大切にできるんだと思う。色々考えさせてくれるクラゲ

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