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自殺率が高く放置すると危険!老人性うつ病とは?

認知症と並んで、高齢者によく見られる病気の一つである老人性うつ病は、身体的不調や妄想、不安や緊張などの症状が特徴です。また、高齢者であるゆえに認知症との見分けが付きにくいため、周囲も本人も知らない間に悪化してしまうことがあります。定年退職しやることがない、配偶者の死など老後特有の変化が原因です。

更新日: 2019年10月21日

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egawomsieteさん

■老人性うつ病とは

正式な病名ではありませんが、65歳以上の高齢者がかかるうつ病のことを老人性うつと呼びます。

老人性うつの人に見られる「1日中ボーッとしている」「なんとなく元気がない」という様子が、認知症の初期にも見られる症状であるため、認知症と勘違いされがちな点が厄介なところです。

■自殺率が高い

不安や焦燥感が強く、落ち着きがなくなったり、ぼんやりしていたりと認知症のような症状を表すこともあります。こうした症状はそのまま放置していると寝たきりにつながり、そのことが精神的にも身体的にもマイナスな影響を及ぼし、さらなる悪循環をまねきます。また、老齢期のうつ病では、自殺率が高いということも特徴の一つです。

■老人性うつの症状

老人性うつの人は、「頭痛やめまい」「食欲不振」「肩こり」「吐き気」「耳鳴り」「しびれ」などの身体的な不調を頻繁に訴えてくるようになります。家族は内科や外科を転々とすることになりますが、検査を受けても特に異常が見当たらず、直接的な原因がわからないまま頭を抱えることもあります。

それ以外にも、「不安や焦燥感を訴える」「落ち着きがなくなる」「趣味やそれまで好きだったことに対して興味を示さなくなる」「出不精になる」などの症状が見られます。
身近な高齢者に上記の症状が見られたら、老人性うつを疑ってみてください。そのまま放置していると、病状はどんどん悪化していき、最悪の場合自殺に至るケースもあるため、早期に医師の治療を受ける必要があります。

午後に向けて改善しやすい

うつ病患者では脳内の神経伝達物質であるセロトニンやノルアドレナリンの量が減少し、情報伝達がスムーズに行われていないことが分かっています。つまり、うつ病は脳内の神経伝達物質の働きが悪くなっていることから起こる疾患ということになります。

また、高齢者に限らず、うつ病の症状は朝や午前中にひどく現れ、午後から夕方にかけて改善していくことが多く見られます。

・妄想

妄想とは、現実ではないことを現実だと思ってしまうことです。たとえば、治る病気であっても「自分は不治の病にかかってしまった」と思う「心気妄想」や、「周りに迷惑をかけているから詫びなければ」と思う「罪業妄想」、お金があるのに「お金がなくて生きていけない」と思い込む「貧困妄想」などがあります。

■老人性うつの原因

老人性うつは、仕事上のストレスに起因するというよりは、自身の退職や子供の独立といった「環境的要因」と、配偶者との死別、老化に伴う精神的・肉体的な衰えなどに代表される「心理的要因」の2つが主な原因となり発症することが多いといわれます。

・環境的要因

・定年退職した

・仕事がなく、特にやることもない

・子供が独立した

・引っ越しなどで環境が変化した

・家族や親戚、友人に会える機会が少ない

・夢中になれる趣味がない
など

・心理的要因

・配偶者が亡くなった

・長年飼っていたペットが亡くなった
・重い病気にかかった

・病気がなかなか治らない

・病気の後遺症がある

・夫婦の性的関係がなくなった

・友人や親戚から悪口を言われた

 など

■認知症との違い

ご高齢者のうつ病は、認知症と間違われることがあります。「もの覚えが悪くなった」「もの忘れが増えた」など記憶力の衰えに関する訴えが、うつ病の症状である可能性もあるのです。

とくに65〜75歳のご高齢者でその傾向が強く、認知症外来を受診する方の5人に1人はうつ病だといわれています。

■うつ病が原因で起こる仮性認知症

仮性認知症とは、認知症とは区別される病気で、うつ病が原因で起こる一過性の認知機能障害です。認知症に特有な記憶障害がなく、うつ病の治療をすれば改善される病気ですが、診断は専門医でも難しいとされています。

■治療法

うつ病の治療には、薬と休養が大切です。一進一退を繰り返しながらの回復になりますが、適切な治療を続けることで治る病気です。
また、高齢者のうつ病は、生活環境の変化がきっかけとなることが多いため、環境を整えることも大切です。

薬物療法とともに、落ち着いた環境での入院生活、簡単なモノをつくる、絵を描くなど個人にあった治療法をを併用し、本人が潜在的に持つ力を引き出して快方に導く治療を行います。

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